Você pode já ter conhecido o homem esbelto, alto, espectral vestindo um terno preto e gravata, com um rosto branco e sem proezas. Ele é muitas vezes visto nas sombras de fotos, perseguindo crianças pequenas, e alguns dizem que ele pode deixá-lo louco de terror. Um de seus primeiros avistamentos veio em um asilo; depois de um tumulto Sangrento no hospital, uma foto surgiu de sua presença fantasmagórica, mas silenciosa, escondida na escada bem, enquanto o caos irrompeu em torno dele.

Emergindo de humildes fóruns de internet, Esta lenda urbana moderna inspirou uma série de ficção de fãs, jogos de computador mais vendidos e uma série de curtas-metragens. Mas o conto também deu uma volta mais escura à medida que a linha entre mito e realidade se tornou turva: alguns estão convencidos de que eles viram um homem esbelto escondido atrás das árvores e escalando os lados dos edifícios; e em janeiro houve mais avistamentos alegados no Reino Unido relatados pelos tabloides britânicos.

A questão é, por que essa história em particular infectou a mente das pessoas de uma forma profunda? Supondo que tais contos amplamente compartilhados não são realmente verdadeiros, o que os faz suportar? Durante a última década, os psicólogos começaram a analisar algumas das características que tornam certas histórias contagiosas, potencialmente explicando o apelo de tudo, desde lendas urbanas ao Capuchinho Vermelho.

Para entender o apelo dos contos como o homem magro, faz sentido começar com a sua primeira saída. Começando no fórum algo terrível em 2006, um usuário, “Victor Surge”, postou duas fotos, adulteradas com a figura fantasmagórica no fundo. Abaixo, ele escreveu algumas legendas curtas e enigmáticas, implicando a figura sombria no misterioso sequestro de 14 crianças.

Sugere o poder único do ser para induzir a violência, e indica que os fotógrafos responsáveis pelas imagens estão ausentes ou mortos – e assim define o palco para os processos que levariam à construção comunitária de toda uma tradição narrativa da origem e significado de quimera.

Provavelmente não é coincidência que, dentro desse quadro esquelético, o homem esbelto também evoca alguns elementos familiares de contos de fadas; os psicólogos estão descobrindo que há uma boa razão para que essas histórias muitas vezes seguem certas fórmulas definidas.

Em primeiro lugar, os contos do sobrenatural podem ser especialmente atraentes, uma vez que eles são “minimamente contra intuitivos”, combinando tanto o familiar como o bizarro. “Eles se afastam do que é esperado e, como resultado, nos empurram para processar a informação mais profundamente”, diz Ara Norenzayan, da Universidade da Colúmbia Britânica, “então nós nos lembramos mais e somos mais propensos a recontá-los. “Elementos contra intuitivos podem incluir um animal falante, ou uma abóbora que se transforma em uma carruagem – mas não é tanto a natureza, mas o número desses dispositivos narrativos que parece ser crucial o conceito de lenda urbana. A análise de Norenzayan dos contos de fadas de Grimm descobriu que as histórias mais populares – medidas pelo número de vezes que foram citadas online – têm apenas duas ou três surpresas sobrenaturais. Os nossos cérebros, ao que parece, têm pouco espaço para o bizarro antes que se torne demasiado confuso para ser agradável.

Considera O Capuchinho Vermelho. “Há apenas algumas coisas que não fazem sentido – como o lobo falante, ela e a avó sendo resgatadas do estômago”, diz Tehrani. “Mas a ideia de uma rapariga visitar a avó faz todo o sentido.”No entanto, os contos menos conhecidos, como a alface do burro, ignoram essas restrições. “Sinceramente, se querias que eu resumisse, não podia … há tanta coisa estranha a acontecer. O mesmo se aplica às lendas urbanas contemporâneas. Tehrani recentemente examinou a evolução do mito de Bloody Mary – que se você cantar um Encantamento no espelho, uma face mutilada irá aparecer diante de você. Existem muitas variantes diferentes envolvendo diferentes personagens e eventos, mas, como com os contos de Grimm, os mais populares quase sempre continham apenas dois ou três eventos perturbadores.

Crucialmente, o homem esbelto parece mitigar o sentido de surpresa do cérebro exatamente da mesma forma. “O homem magro é minimamente contra-intuitivo porque, por um lado, podemos atribuir-lhe motivações psicológicas tal como a qualquer outra pessoa”, diz Tehrani. “Mas por outro lado, ele parece ser capaz de violar as leis da física, aparecendo do ar, e as leis da biologia – ele pode esticar e encolher seu corpo e crescer tentáculos.”Em outras palavras, o conto oferece apenas dicas suficientes do estranho para despertar a nossa curiosidade, sem nos deixar muito alienados.

Em termos de seus temas mais amplos, os psicólogos descobriram que, talvez sem surpresa, os contos mais populares também tendem a evocar emoções fortes – e o sentimento de nojo parece tornar uma história particularmente potente. Julie Coultas, da Universidade de Sussex, pediu recentemente aos sujeitos que lessem e partilhassem diferentes versões de lendas urbanas comuns, algumas mais nojentas do que outras. Um, em particular, parecia ficar na mente de seus alunos, sobre uma mulher que leva seu poodle para o Vietnã. Enquanto a mulher cai com o seu pedido de um delicioso bife, o cão corre para a cozinha. Só quando a conta chega, menos o custo da carne, é que ela percebe que comeu o seu querido animal de estimação. Mesmo um ano depois, os estudantes ainda estavam impressionados com a história, diz ela. “Foi incrível ver a diferença de recordes entre as histórias de conteúdo de alto e baixo desgosto”, diz Coultas. Talvez isso possa explicar porque é que as lendas urbanas são tão frequentemente de mau gosto.

Nós também somos atraídos para temas de Sobrevivência – e é por isso que muitas histórias lidam com a vida e a morte. Isso faz sentido, dada a nossa evolução – as histórias teriam sido uma forma importante de transmitir informações valiosas que poderiam salvar a nossa pele mais tarde.